Por Andrew Tangel y Drew FitzGerald / WSJ

AT&T  y Verizon Communications Inc. acordaron retrasar el lanzamiento previsto para el 5 de diciembre de una nueva banda de frecuencia 5G para que puedan trabajar con la Administración Federal de Aviación para abordar las preocupaciones sobre la posible interferencia con los sistemas clave de seguridad de la cabina.

Los operadores de telefonía celular dijeron el jueves que retrasarían sus implementaciones planificadas de 5G hasta el 5 de enero, respondiendo a las advertencias del regulador de aviación mientras disputaban las afirmaciones de que las señales celulares propuestas en la banda C representarían un peligro.

La FAA, una unidad del Departamento de Transporte de EE. UU., Había planeado emitir mandatos oficiales tan pronto como esta semana que limitarían el uso de ciertos sistemas de cabina automatizados por parte de los pilotos, como los que ayudan a los aviones a aterrizar en condiciones climáticas adversas, según el gobierno y funcionarios de la industria familiarizados con los pedidos planificados. Esos límites apuntarían a evitar posibles interferencias de las torres inalámbricas en tierra que transmiten nuevas señales 5G.

Dichos límites para los pilotos podrían interrumpir los vuelos de pasajeros y carga en las 46 áreas metropolitanas donde se encuentran las torres, dijeron funcionarios de la industria de la aviación.

Los funcionarios de la industria de las telecomunicaciones han cuestionado la necesidad de más salvaguardas, diciendo que la evidencia disponible no muestra que las señales 5G propuestas interferirán con los equipos de vuelo. Los operadores de telefonía móvil de algunos otros países ya utilizan las frecuencias inalámbricas en cuestión.

La Comisión Federal de Comunicaciones, que supervisa las regulaciones de telecomunicaciones, emitió un comunicado con la FAA más tarde el jueves confirmando la pausa voluntaria. “El liderazgo en seguridad y tecnología de la aviación son prioridades nacionales, y con el anuncio de hoy estas compañías han demostrado su compromiso con ambos”, dijeron las agencias federales, nombrando a ambos operadores. Las agencias dijeron que continuarían trabajando en estrecha colaboración para garantizar que Estados Unidos se mantenga al día con el resto del mundo en lo que respecta a las últimas tecnologías de comunicaciones, sin demoras indebidas.

Verizon, la compañía de telefonía móvil más grande del país por suscriptores, dijo que pospuso su lanzamiento “en el espíritu de buena fe”, pero se mantuvo en el camino de llevar los servicios 5G en el rango de frecuencia en cuestión, conocido como banda C, a 100 millones de estadounidenses a principios de 2022.

“Apreciamos el trabajo de la FCC en sus discusiones con la FAA y otros para asegurar un análisis basado en datos que demostrará nuevamente que las operaciones 5G en esta banda no representan ningún riesgo para la seguridad del vuelo”, dijo un portavoz de Verizon en un comunicado.

AT&T dijo que continuaría trabajando con la FCC y la FAA para comprender las preocupaciones de la FAA. “Es fundamental que estas discusiones se basen en la ciencia y los datos”, dijo AT&T. “Ese es el único camino para permitir que los expertos e ingenieros evalúen si existe algún problema de coexistencia legítimo”.

Las acciones de Verizon cayeron un 2,1% y AT&T bajó un 1,5% el jueves, mientras que los índices bursátiles estadounidenses más amplios fueron mixtos.

El espectro de banda C cubre una franja de radiofrecuencias medidas entre 3,7 y 4,2 gigahercios. El espectro se considera muy adecuado para redes 5G y ya sirve a teléfonos móviles en otros países. La tecnología, abreviatura de tecnología inalámbrica de quinta generación, ofrece velocidades de Internet mucho más rápidas que el servicio 4G actual.

AT&T y Verizon gastaron decenas de miles de millones de dólares para comprar las licencias para las ondas de radio compatibles con 5G, con miles de millones más reservados para compensar a los usuarios de satélite anteriores de la banda e instalar nuevos equipos. Los dos operadores y su rival T-Mobile US Inc. también obtuvieron licencias para el espectro de banda C que se activaría a fines de 2023. Solo una parte de la banda estaba programada para uso celular en diciembre.

El ritmo gradual de las actualizaciones de la infraestructura 5G significa que no es probable que el retraso de un mes de AT&T y Verizon altere significativamente sus resultados, según los ejecutivos de la industria. Pero una pausa más larga podría presionar a los transportistas.

Verizon, que recientemente dijo que más de una cuarta parte de sus usuarios se habían actualizado a un teléfono inteligente con capacidad 5G, cuenta con frecuencias de banda C para abordar las crecientes demandas del apetito de sus clientes por descargas de aplicaciones, juegos y transmisión de video.

“Un mes no hace tanta diferencia”, dijo Harold Feld, especialista en la industria de las telecomunicaciones en Public Knowledge, un grupo de defensa de la tecnología con sede en Washington. “Lo que marca la diferencia es cuando comienza a parecer indefinido. Entonces se llega a una situación en la que se destruye todo un ciclo de inversión “.

Los grupos de la industria de la aviación han estado advirtiendo a los funcionarios federales sobre lo que creen que son las posibles implicaciones de seguridad del nuevo servicio 5G y las posibles consecuencias económicas, según personas familiarizadas con el asunto.

Se esperaba una presentación de una coalición de grupos de aviación a funcionarios de la Casa Blanca esta semana para advertir que las posibles restricciones de la FAA podrían resultar en el cierre de aeropuertos o incluso regiones a medida que los pasajeros y los transportistas experimenten cancelaciones de vuelos, retrasos y desvíos, según un borrador de la presentación vista por The Wall Street Journal.

Se esperaba que la FAA emitiera mandatos oficiales, conocidos como directivas de aeronavegabilidad, que restringirían los vuelos en el espacio aéreo de EE. UU. Que requieren medidores conocidos como radioaltímetros que miden la distancia entre la aeronave y el suelo, según un borrador reciente de una directiva vista por The Wall Street Journal.

La FAA y la FCC han estado discutiendo el tema durante meses, aunque el plan para usar el espectro para redes celulares se remonta a varios años. La FAA ha buscado datos específicos sobre la ubicación, la potencia y los ángulos de las torres 5G para determinar si podrían interferir con las trayectorias de planeo de los aviones en la aproximación final.

“En este momento, la FAA no tiene forma de determinar qué aeropuertos o áreas dentro de los EE. UU. Tienen o tendrán estaciones base 5G u otros dispositivos que podrían proporcionar interferencia con los sistemas de los aviones”, según el borrador de la directiva de la FAA. El borrador agregó que tal interferencia “podría conducir a la pérdida de un vuelo y aterrizaje seguros continuos”.

A principios de esta semana, la FAA emitió un boletín especial para pilotos, aerolíneas y fabricantes aeroespaciales advirtiendo sobre el potencial de interferencia 5G.

La FCC estableció sus reglas para el uso del espectro a principios de 2020 después de revisar el impacto potencial en la aviación, creando una “banda de guarda” como un amortiguador entre los dos usos. Algunos equipos de aviones operan en frecuencias cercanas, entre 4.2 y 4.4 GHz.

La FCC revisó varios estudios de la industria sobre los riesgos de seguridad y dijo en su orden de marzo de 2020 que “los equipos bien diseñados normalmente no deberían recibir ninguna interferencia significativa (y mucho menos interferencia dañina)”. Posteriormente, la comisión emitió nuevas licencias que permitieron a las empresas inalámbricas comenzar a operar en partes de la banda C el 5 de diciembre de este año, además de otras frecuencias que ya están en uso para 5G.

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