General Motors Co ha perdido casi 5.000 millones de dólares desde 2018 tratando de construir un negocio de robotaxi en San Francisco, y ahora que la unidad Cruise del fabricante de automóviles comienza a cobrar por los viajes, las pérdidas se están acelerando.

GM dijo el martes que perdió $ 500 millones en Cruise durante el segundo trimestre, más de $ 5 millones por día, ya que comenzó a cobrar por los viajes en un área limitada de San Francisco.

El costoso esfuerzo de Cruise para transformar la tecnología de conducción autónoma de un proyecto de investigación a largo plazo en un negocio rentable se produce cuando los inversores se están alejando de las apuestas tecnológicas más arriesgadas y reevaluando qué tan pronto se desplegarán vehículos robot de cualquier tipo a gran escala en público.

Las acciones de la empresa de tecnología de vehículos autónomos Aurora Innovation Inc, por ejemplo, han bajado un 80% en lo que va del año. Las acciones de la empresa de camiones robóticos TuSimple Holdings Inc han perdido más del 70% de su valor. Algunos fabricantes de automóviles, incluido Ford Motor Co, han reducido las inversiones en unidades de vehículos automatizados o han contratado socios para compartir los costos.

Tesla Inc  no cumplió con los plazos para implementar un software que permita lo que llama la capacidad de «conducción autónoma total» mientras los reguladores investigan accidentes relacionados con su sistema de conducción asistida Autopilot.

Las pérdidas de Cruise durante los primeros seis meses del año se profundizaron a $ 900 millones desde $ 600 millones durante el mismo período en 2021, cuando Cruise no cobraba por los viajes. Los costos de compensación más altos para mantener al personal a bordo después de dejar de lado los planes para una OPI fueron un factor en los resultados, dijeron los ejecutivos de GM.

La presidenta ejecutiva, Mary Barra, dijo el martes que sigue siendo optimista con Cruise y reafirmó la previsión de que la unidad podría generar 50.000 millones de dólares al año en ingresos por servicios y tecnología de vehículos automatizados para 2030.

Pero revertir las pérdidas dependerá de algunos factores que GM no puede controlar, incluida la obtención de la aprobación de los reguladores de California para expandir en gran medida las horas de operación de Cruise y ampliar el territorio cubierto por sus taxis automatizados.

GM dijo en una presentación para inversionistas que el permiso de San Francisco fue «un evento importante» en la búsqueda del objetivo de $ 50 mil millones.

Cruise solicitó en febrero a los reguladores de seguridad automotriz de EE. UU. que otorgaran exenciones para desplegar hasta 2500 vehículos autónomos sin controles humanos como volantes y pedales de freno. La Administración Nacional de Seguridad del Tráfico en Carreteras (NHTSA) publicó la semana pasada la petición y la abrió para comentarios públicos durante 30 días.

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GM quiere implementar Origin, un vehículo con puertas tipo metro y sin volante, tanto para operaciones de viaje compartido como de entrega.

Los informes de accidentes que involucran a los taxis automatizados de Cruise y los breves atascos de tráfico causados ​​por los autos eléctricos Chevy Bolt operados por Cruise podrían complicar ese esfuerzo, al igual que la oposición de los sindicatos de tránsito de San Francisco. NHTSA dijo a principios de este mes que abrió una investigación especial sobre un accidente reciente de un vehículo autónomo Cruise en California que resultó en lesiones menores.

Durante una llamada con analistas el martes, Barra y el presidente ejecutivo de Cruise, Kyle Vogt, describieron las pérdidas en Cruise como inversiones para ampliar un negocio con un enorme potencial de crecimiento.

“Cuando tienes la oportunidad de ir tras un mercado de billones de dólares, no te metes en eso casualmente”, dijo Vogt. «Perseguir agresivamente el mercado es una ventaja competitiva».

Barra dijo que Cruise y GM planean ofrecer una explicación más detallada de la estrategia para obtener ganancias en un evento en San Francisco en septiembre.

Pero algunos analistas se mostraron escépticos.

«¿Puede escalar esta unidad (o cualquier otro esfuerzo AV/robotaxis) sin exacerbar las pérdidas?» preguntó Adam Jonas, analista de Morgan Stanley, en una nota. «Somos fanáticos de la autonomía con una perspectiva de 10 a 20 años, pero creemos que las expectativas de los inversores se deben a un reinicio importante».

Cruise no necesita dinero en efectivo de inmediato. GM dijo que la unidad de robotaxi tiene $ 3.7 mil millones y una línea de crédito de $ 5 mil millones del brazo financiero de GM dedicado a comprar vehículos eléctricos automatizados Cruise Origin del fabricante de automóviles.

Sin embargo, ese efectivo se agotará en menos de dos años si Cruise sigue quemando dinero al ritmo actual.

Cuando se le preguntó si Cruise podría consumir aún más efectivo mientras intenta crecer el próximo año, Barra dijo a los analistas que tendrán que esperar una respuesta hasta una conferencia de Goldman Sachs en septiembre.

«Diría que nos aseguraremos de financiar a Cruise y que el gasto se realice de tal manera que podamos ganar participación y tener una posición de liderazgo», dijo Barra. «Tenemos planes de eliminar costos también, a medida que la tecnología madure».

Con Reuters