La guerra de Rusia en Ucrania ha empujado a países de todo el mundo a abandonar el petróleo y el gas natural rusos.

Las conversaciones paralelas también son inminentes en el espacio de la energía nuclear, porque Rusia también es un actor dominante en las cadenas de suministro globales de tecnología de reactores nucleares, como se detalla en un nuevo artículo publicado el lunes por el Centro de Política Energética Global de la Universidad de Columbia.

Había 439 reactores nucleares en funcionamiento en todo el mundo en 2021, y 38 de ellos estaban en Rusia, 42 adicionales se fabricaron con tecnología de reactor nuclear ruso y 15 más en construcción a fines de 2021 se estaban construyendo con tecnología rusa.

Reducir o eliminar la dependencia de las cadenas de suministro nuclear de Rusia variará según el país y la necesidad.

Si un país aún no ha construido reactores nucleares, puede, desde el principio, decidir no contratar a Rusia. Estados Unidos, Francia, Corea y China son opciones de proveedores “viables”, según el periódico.

En segundo lugar, si un país ya tiene modelos de reactores nucleares rusos, VVER, entonces probablemente busque en Rusia repuestos y servicios de reparación. En este caso, los países pueden obtener asistencia de reparación de Westinghouse, que tiene su sede en Pensilvania, según el reporte.

Luego está el tema del combustible. Los reactores de fisión nuclear se alimentan con uranio enriquecido.

Rusia extrae aproximadamente el 6% del uranio en bruto producido anualmente, según el informe. Esa es una cantidad que puede ser reemplazada si otros países que extraen uranio aumentan su extracción de uranio.

Sin embargo, el uranio no va directamente de una mina a un reactor nuclear. Tiene que pasar por conversión y enriquecimiento antes de que pueda usarse como combustible en un reactor nuclear.

Aquí, Rusia es un jugador dominante. Rusia poseía el 40% de la infraestructura total de conversión de uranio en el mundo en 2020 y el 46% de la capacidad total de enriquecimiento de uranio en el mundo en 2018, según el informe.

Aquí es donde los EE. UU. y los países aliados deberían centrar su atención, según el informe, del que fueron coautores Paul Dabbar, ex subsecretario de Energía para la Ciencia del Departamento de Energía, y Matthew Bowen, investigador académico en el Centro de Política Energética Global de Columbia.

Además de Rusia, estas capacidades de conversión y enriquecimiento de uranio existen en Canadá, Francia, Alemania, los Países Bajos, el Reino Unido y los Estados Unidos.

Esas capacidades “son suficientes para reemplazar al menos parte” de la conversión y el enriquecimiento que necesitan los reactores nucleares occidentales, pero no está claro que la capacidad pueda reemplazar completamente la capacidad rusa.

EE.UU. también debe estar preparado para el combustible que va a los reactores avanzados, que actualmente se encuentran en desarrollo, y requieren uranio enriquecido entre un 15 y un 19,75 %, mientras que los reactores convencionales de agua ligera que están actualmente en funcionamiento en los Estados Unidos utilizan uranio enriquecido hasta entre 3 a 5 %.

Este combustible de uranio poco enriquecido de alto ensayo actualmente solo está disponible a escala comercial en Rusia, según el informe.

“Puede ser necesaria una mayor inversión en instalaciones de minería, conversión y enriquecimiento para liberar completamente las cadenas de combustible nuclear occidentales de la participación rusa, escriben Dabbar y Bowen en su informe. Sin embargo, agregar suficiente capacidad de conversión nueva y capacidad de enriquecimiento llevará años”.

Pero para convencer a las empresas privadas de que dediquen dinero y recursos a la infraestructura de uranio, necesitan que el gobierno se comprometa a no volver a los suministros rusos.

“Su preocupación será que en uno o dos años, tal vez menos, los productos de uranio rusos puedan regresar a los mercados nacionales y los socavarán, lo que hará que pierdan sus inversiones”, dijeron Dabbar y Bowen.

En los Estados Unidos, solo hay una instalación de conversión de uranio, está en Metropolis, Illinois, y ha estado en espera desde noviembre de 2017. Su reapertura está “pendiente de mejora del mercado y atención al cliente”, según una presentación en power point de la asociación entre General Atomics y Honeywell que opera la planta, ConverDyn. No podrá volver a estar operativo hasta 2023, cuando podría convertir 7.000 toneladas de uranio al año. Para aumentar a 15,000 toneladas por año, la planta tardará más de 2023.

Por lo tanto, Dabbar y Bowen dijeron que sería prudente que Estados Unidos retirara la capacidad de confinamiento de Rusia “por un período de años, no de meses”.

Fuente: CNBC