Los astronautas y funcionarios de la NASA dijeron el miércoles que la cápsula espacial Starliner de Boeing Co está lista para su lanzamiento sin tripulación esta semana a la Estación Espacial Internacional, una misión de prueba largamente retrasada para demostrar que el gigante aeroespacial puede volar con seguridad humanos en el espacio.

La cápsula CST-100 Starliner de Boeing, una cápsula de astronauta con forma de gominola, ha experimentado múltiples contratiempos en los últimos años. Las fallas de software en 2019 rechazaron su primer intento de atracar en la estación espacial. Los problemas con las válvulas de combustible el año pasado agregaron nueve meses de más demoras.

A las 6:54 p. m. del jueves en el Centro Espacial Kennedy de la NASA en Florida, Starliner hará otro intento de lanzamiento a la estación espacial sin ningún astronauta a bordo, con el objetivo de proporcionar a Boeing el éxito que tanto necesita como compañía. Se esfuerza por salir de sucesivas crisis en su negocio de aviones de pasajeros y en otras partes de su unidad espacial y de defensa.

«No estaríamos aquí ahora si no tuviéramos confianza en que esta sería una misión exitosa», dijo a los periodistas Butch Wilmore, un astronauta de la NASA que probablemente vuele en el primer vuelo tripulado de Starliner en algún momento en el futuro. «Estamos listos. Esta nave espacial está lista».

«Los equipos han estado trabajando muy duro para prepararse para esto», agregó Kathy Lueders, jefa de operaciones espaciales de la NASA, y subrayó que el vuelo de Starliner es una misión de prueba. «Aprendimos mucho de la primera demostración sin tripulación. Aprenderemos mucho de la segunda».

Los problemas con las válvulas del año pasado llevaron a Boeing a presentar arreglos temporales para la misión de esta semana, dijeron funcionarios de la compañía el martes, y agregaron que los arreglos a más largo plazo se implementarán después de la misión. Los problemas han desencadenado un conflicto con uno de los proveedores clave de Boeing para Starliner, informó Reuters la semana pasada.

Starliner intentará acoplarse a la estación espacial el viernes y pasará de cuatro a cinco días conectado al puesto orbital antes de regresar a la Tierra. Si todo sale según lo planeado, Starliner podría volar con su primera tripulación de astronautas en el otoño, aunque los funcionarios de la NASA advierten que eso podría retrasarse.

Butch y el astronauta de la NASA Mike Fincke, dos de los 44 en el cuerpo de astronautas activos de la NASA, habían sido asignados al siguiente vuelo de prueba tripulado. Pero los funcionarios de la NASA, reacios a atar a dos de sus astronautas a un vuelo cuya fecha de lanzamiento es incierta, dijeron el miércoles que la misión podría llevar al menos a dos de un grupo de cuatro astronautas que se entrenan para probar el vuelo Starliner.

Los retrasos y los contratiempos de ingeniería con Starliner han llevado a Boeing a cobrar 595 millones de dólares en cargos desde la falla de la cápsula en 2019. La nave espacial se desarrolló con un contrato de la NASA de precio fijo de 4.500 millones de dólares en un programa que tiene como objetivo, tanto con Boeing como con SpaceX de su rival Elon Musk, proporcionar a la agencia espacial estadounidense dos viajes alternativos de astronautas a la estación espacial.

Fuente: Reuters