Un problema en el motor obligó este lunes a la NASA a posponer por al menos cuatro días el lanzamiento de su colosal cohete espacial de próxima generación en un esperado vuelo de prueba debut alrededor de la Luna y retroceder, 50 años después de la última misión lunar de Apolo.

La cuenta regresiva se detuvo unos 40 minutos antes de la hora del lanzamiento cuando el cohete del Sistema de Lanzamiento Espacial (SLS) de dos etapas y 32 pisos de altura y su cápsula de tripulación Orion esperaban el despegue desde el Centro Espacial Kennedy en Cabo Cañaveral, Florida.

La agencia espacial estadounidense citó un problema en uno de los motores principales del cohete, después de que los equipos de lanzamiento comenzaran a llenar sus tanques de combustible centrales con propulsores de hidrógeno y oxígeno líquido superenfriados. Los ingenieros de la misión lucharon para acondicionar adecuadamente ese motor a la temperatura adecuada para el lanzamiento, dijo la agencia.

La NASA no dio una nueva fecha de lanzamiento, pero dijo que su primera oportunidad de lanzamiento de respaldo disponible estaba programada para el viernes 2 de septiembre.

El hecho de que la agencia cumpla con esa fecha depende de la rapidez con que los ingenieros puedan resolver el problema del motor. La próxima oportunidad de lanzamiento es el lunes 5 de septiembre.

El viaje inaugural del SLS-Orion marca el inicio del programa Artemis de la Luna a Marte de la NASA, el sucesor de las misiones lunares Apolo de las décadas de 1960 y 1970.

El viaje está destinado a poner a prueba el vehículo de 5,75 millones de libras en un riguroso vuelo de demostración, superando sus límites de diseño, antes de que la NASA lo considere lo suficientemente confiable como para transportar astronautas en un vuelo posterior previsto para 2024.

CINCO DÉCADAS DESDE LA ÚLTIMA VEZ HUMANOS EN LA LUNA

Anunciado como el cohete más poderoso y complejo del mundo, el SLS representa el nuevo sistema de lanzamiento vertical más grande que la agencia espacial de Estados Unidos ha construido desde el cohete Saturno V volado durante el Apolo, que surgió de la carrera espacial entre EE.UU. y la Unión Soviética durante la Guerra Fría.

Si las dos primeras misiones de Artemis tienen éxito, la NASA tiene como objetivo que los astronautas regresen a la Luna, incluida la primera mujer en pisar la superficie lunar, ya en 2025, aunque muchos expertos creen que es probable que ese plazo se retrase unos pocos años.

Los últimos humanos en caminar sobre la luna fueron el equipo de descenso de dos hombres del Apolo 17 en 1972, siguiendo los pasos de otros 10 astronautas durante cinco misiones anteriores que comenzaron con el Apolo 11 en 1969.

El programa Artemis busca eventualmente establecer una base lunar a largo plazo como un trampolín para viajes de astronautas aún más ambiciosos a Marte, un objetivo que los funcionarios de la NASA han dicho que probablemente tomará hasta finales de la década de 2030 para lograrlo.

El programa recibió su nombre de la diosa que era la hermana gemela de Apolo en la mitología griega antigua.

SLS ha estado en desarrollo durante más de una década, con años de retrasos y sobrecostos. Pero el programa Artemis también ha generado decenas de miles de puestos de trabajo y miles de millones de dólares en comercio bajo los contratistas principales Boeing Co para SLS y Lockheed Martin Corp para Orion.

Un problema citado por los funcionarios de la NASA la semana pasada como un obstáculo potencial para el lanzamiento del lunes fue cualquier señal durante el abastecimiento de combustible del cohete de que un accesorio de línea de hidrógeno recién reparado no se había mantenido. Los funcionarios de la NASA dijeron el domingo que también estaban observando una fuga potencial, pero menor, de helio en el equipo de la plataforma de lanzamiento.

Aunque no habrá humanos a bordo, Orion llevará una tripulación simulada de tres, un maniquí masculino y dos femeninos, equipados con sensores para medir los niveles de radiación y otras tensiones que experimentarían los astronautas de la vida real.

Fuente: Reuters