La reducción del gasto de los consumidores, el aumento de las tasas de interés y las condiciones crediticias más complicadas significan problemas para los prestamistas que compran ahora y pagan después, lo que eleva la perspectiva de consolidación en el sector.

Las empresas Buy Now Pay Later (BNPL) han creado uno de los segmentos de más rápido crecimiento en la financiación al consumo, con volúmenes de transacciones que alcanzaron los 120.000 millones de dólares en 2021 frente a solo 33.000 millones de dólares en 2019, según GlobalData.

El modelo comercial de BNPL surgió de un entorno de tasas de interés muy bajas que permitió a las empresas de BNPL recaudar fondos a un costo relativamente bajo y ofrecer préstamos en puntos de venta a clientes en sitios web de compras en línea.

Los consumidores pagan sus compras a plazos durante un período de semanas o meses, generalmente sin intereses, y las firmas BNPL cobran a los minoristas en línea una tarifa por cada transacción.

El modelo demostró ser popular entre los consumidores jóvenes durante la pandemia de COVID-19 a medida que los volúmenes de comercio electrónico se dispararon, con transacciones de Compre ahora y pague después que representaron $2 de cada $100 gastados en comercio electrónico el año pasado, según GlobalData.

Pero el sector enfrenta un ajuste de cuentas a medida que las circunstancias que impulsaron su crecimiento explosivo están llegando a su fin, con los consumidores recortando el gasto y aumentando las tasas de interés elevando los costos de financiamiento de las empresas BNPL, reduciendo sus márgenes.

Hay más de 100 empresas BNPL en todo el mundo, según 451 Research de S&P Global Market Intelligence.

El anuncio de Apple  esta semana de que lanzaría su propio servicio de pagos diferidos intensificará aún más la competencia y golpeó brevemente el precio de las acciones de jugadores que cotizan en bolsa como Affirm Holdings , la mayor firma de BNPL en los Estados Unidos, y las australianas Zip Co y Sezzle Inc.

Los precios de sus acciones ya estaban bajo presión, con Affirm cayendo alrededor de un 75% este año.

Las acciones de la firma de pagos de Jack Dorsey, Block Inc (SQ.N) , que compró el proveedor australiano de BNPL Afterpay en un acuerdo completado en enero, cayeron alrededor de un 48% en 2022.

«En este momento hay más cautela y menos interés (en las empresas de BNPL por parte de los inversionistas) debido a los riesgos financieros que podrían hacerse evidentes aquí si estamos en una desaceleración económica o en una posible recesión», dijo Bryan Keane, analista senior de pagos de Deutsche Bank.

La principal firma de BNPL, Klarna, que fue valorada en $46 mil millones luego de una ronda de financiación hace un año, despidió recientemente a 700 empleados, el 10% de su fuerza laboral.

La compañía con sede en Suecia citó como razones el cambio en el sentimiento del consumidor, la inflación y la guerra en Ucrania, y dijo que está en conversaciones con inversionistas para recaudar más dinero.

Para los jugadores más pequeños, muchos de ellos nuevas empresas, acceder a fondos para prestar a los compradores será más difícil.

“La mayoría de los proveedores de Compre ahora pague después no tienen acceso a depósitos, generalmente no son instituciones financieras”, dijo Jordan McKee, analista de investigación principal de 451 Research. “Ciertamente hay algunas excepciones a eso. Pero, en general, necesitan pedir prestados estos fondos para prestar y, a medida que aumentan las tasas de interés asociadas con el préstamo de esos fondos… les cuesta más dinero extender el dinero a los consumidores y eso ejerce presión sobre sus márgenes”.

Las empresas que están más aisladas incluyen Klarna y Block, que tienen estatutos bancarios y podrían financiarse con depósitos, dicen los analistas.

El sector también se enfrenta a un escrutinio cada vez mayor por parte de los reguladores, ya que los consumidores luchan con el aumento de los costos. La organización benéfica británica Citizens Advice dijo el martes que la mitad de los británicos de entre 18 y 34 años habían pedido dinero prestado para hacer sus pagos de BNPL.

El Ministerio de Finanzas de Gran Bretaña ha lanzado una consulta sobre cómo deben regularse las empresas de BNPL. El ministro de servicios financieros de Australia dijo el martes que el gobierno presionaría para regular a los prestamistas BNPL bajo las leyes de crédito.

VERIFICACIONES DE ASEQUIBILIDAD

Los nuevos participantes no se dejan intimidar por la recesión: la start-up bancaria británica Zopa, que alcanzó una valoración de 1.000 millones de dólares en una ronda de financiación en octubre, anunció el martes que lanzaría productos BNPL como parte de su oferta.

Tim Waterman, director comercial de Zopa, espera que las próximas regulaciones incluyan verificaciones más estrictas de que los clientes pueden permitirse realizar sus pagos, y que la confianza en los servicios deberá informarse a las agencias de referencia crediticia.

«Los controles de asequibilidad crearán más fricción dentro de la experiencia del cliente y potencialmente inclinarán la balanza para los comerciantes», dijo. «Por el momento, BNPL es muy eficiente en términos de impulsar las ventas y las tasas de conversión y eso puede cambiar ligeramente».

Keane, de Deutsche Bank, dijo que los comerciantes pueden aceptar tarifas más altas si las empresas de BNPL atraen más clientes a sus sitios web, pero eso favorecería a los grandes jugadores.

«Creo que algunos jugadores pequeños probablemente cerrarán o intentarán conectarse con otros jugadores tecnológicos o alguna consolidación con los jugadores más grandes», dijo Keane. Algunas grandes instituciones financieras también pueden estar interesadas en oportunidades de fusiones y adquisiciones en el sector, dicen los analistas.

Rob Galtman, director sénior de Fitch Ratings, dijo que, aunque cualquier producto crediticio corre el riesgo de tener tasas de incumplimiento más altas durante una recesión en el ciclo económico, las empresas de BNPL pueden estar protegidas por su capacidad para controlar qué tipo de línea de crédito ofrecen en función de las necesidades de los usuarios, así como el hecho de que suelen ofrecer préstamos a más corto plazo.

La entrada de Apple «señala una validación de estas ofertas en el mercado», dijo.

Deutsche Bank estima que el mercado podría alcanzar los $ 482 mil millones para 2025 y representar el 5,6% del gasto en comercio electrónico, incluidos los pagos por viajes y eventos.

«Lo que el movimiento de Apple me transmite es que Compre ahora, pague después, cada vez más, se ve como una característica, no como un negocio independiente», dijo McKee.

Con Reuters