Las sondas Voyager, los objetos más distantes hechos por humanos en el universo, pronto comenzarán el proceso de apagado. Las dos sondas construidas por la NASA se lanzaron en la década de 1970 y su hardware de décadas de antigüedad todavía funciona, para asombro de todos, pero sus niveles de potencia están cayendo cada año. Ahora, la NASA comenzará a apagar partes de los sistemas de las sondas para que sigan funcionando el mayor tiempo posible.

Scientific American informa que la NASA tiene la intención de comenzar a apagar algunos sistemas en ambas sondas este año. Pero el hecho de que ambos sigan funcionando es increíble, dado que originalmente fueron diseñados para una misión de cuatro años. “Estamos en 44 años y medio”, dijo a Scientific American, Ralph McNutt, un investigador que ha trabajado con las sondas Voyager. «Así que hemos hecho 10 veces la garantía de las malditas cosas«.

El programa Voyager pudo aprovechar un momento de coordinación cósmica, cuando Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno estaban alineados de tal manera que las sondas podían visitar cada uno de estos planetas en su viaje de ida lejos de la Tierra. Las sondas tomaron imágenes de las nubes de Júpiter, descubrieron nuevos fenómenos como la actividad volcánica en la luna Io de Júpiter e investigaron los anillos de Saturno.

Pero quizás la contribución más célebre de las sondas a la ciencia fue una imagen que registró de dónde procedían: la famosa foto del punto azul pálido que muestra la Tierra como un pequeño punto contra la negrura del espacio, tomada por la Voyager 1 en 1990 cuando tenía 3,7 mil millones de millas del sol, más allá de la órbita de Neptuno. Desde entonces, la foto ha recordado a los científicos y miembros del público la inmensidad del espacio y la naturaleza frágil de la Tierra.

En 2013 y 2018, las Voyagers 1 y 2, respectivamente, cruzaron un límite llamado heliopausa y entraron en el espacio interestelar. La heliopausa es el borde del viento solar del sol, y viajar más allá deja las sondas en los bordes más lejanos del sistema solar . Las sondas todavía están funcionando y se utilizan para estudiar el gas interestelar a través del cual flotan.

Sin embargo, como era de esperar, el hardware de 40 años de antigüedad de las sondas se ha enfrentado a algunos problemas. La Voyager 2 sufrió una falla de energía en 2020 y, recientemente, la Voyager 1 experimentó un extraño error en su sistema de control de altitud. Pero ambos siguen funcionando y recopilando y transmitiendo datos, superando con creces incluso las predicciones más optimistas de su vida útil.

Con algunos de sus sistemas apagados este año, es posible que puedan continuar funcionando hasta 2030, después de lo cual tendremos que despedirnos de estos dos exploradores pioneros, navegando solos en la oscuridad.

 

Fuente: DigitalTrends