Google y Chevron son parte de una recaudación de fondos de $250 millones anunciada el martes para TAE Technologies, una startup de fusión nuclear con una estrategia no convencional.

La fusión nuclear a menudo se conoce como el “santo grial” de la energía limpia porque sería una forma de generar energía libre de emisiones casi ilimitada, sin generar los mismos desechos radiactivos de larga duración que genera la fisión nuclear.

La fisión nuclear es la forma en que las centrales nucleares convencionales generan energía e implica dividir un átomo más grande en dos átomos más pequeños, liberando así energía. La fusión nuclear es el proceso inverso, cuando dos átomos más grandes chocan entre sí para formar un átomo más grande, liberando así energía. La fusión es el proceso elemental que alimenta las estrellas y el sol, pero ha demostrado ser endiabladamente difícil de mantener en una reacción controlada en la Tierra, a pesar de décadas de esfuerzo.

“TAE, y la tecnología de fusión en su conjunto, tiene el potencial de ser una fuente escalable de generación de energía libre de carbono y un facilitador clave de la estabilidad de la red a medida que las energías renovables se convierten en una mayor parte de la combinación energética”, dijo Jim Gable, presidente de Chevron. Technology Ventures, el brazo de capital de riesgo corporativo de la compañía de energía, en un comunicado que anuncia la ronda de financiación del martes.

Google, el gigante de las búsquedas propiedad de la empresa matriz Alphabet, se asoció con TAE desde 2014, proporcionando inteligencia artificial y poder computacional a la startup de fusión. Pero el martes marca la primera inversión en efectivo de Google en TAE.

Una empresa de inversiones japonesa, Sumitomo Corporation of Americas, también participó en la ronda y ayudará a TAE a llevar su tecnología de fusión a la región de Asia y el Pacífico.

La inversión sigue a un anuncio en octubre de que TAE se asoció con el Instituto Nacional de Ciencias de la Fusión de Japón. Actualmente, Japón obtiene la mayor parte de su energía del carbón, el petróleo y el gas natural, según la Asociación Internacional de Energía. Su geografía hace que sus objetivos de energía limpia sean particularmente desafiantes.

“A diferencia de muchos otros países, Japón no tiene una gran cantidad de recursos de energía renovable y su alta densidad de población, terreno montañoso y costas escarpadas representan serias barreras para ampliar las que tiene, particularmente porque muchas de sus pocas llanuras ya están fuertemente cubiertos por paneles solares”, escribió Fatih Birol, director ejecutivo de la organización internacional de la industria, Agencia Internacional de Energía, sobre el panorama energético del país en 2021. Eso significa que Japón debe centrarse en la eficiencia energética y la energía nuclear, entre otras fuentes, dijo Birol.  

Hito técnico alcanzado

También el martes, TAE anunció un hito técnico: logró temperaturas superiores a los 75 millones de grados centígrados con su actual reactor de fusión, apodado Norman. 

El dinero que TAE anunció el martes se destinará a la construcción de su máquina de fusión de próxima generación, a la que llamará Copernicus y que dice que habrá completado para 2025. TAE se fundó en 1998 y tiene como objetivo tener un reactor de fusión a escala comercial que suministre energía a la red. a principios de la década de 2030.

El plasma, el estado más energético de la materia, más allá del gas, se genera en ambos extremos de la máquina de fusión TAE y luego se dispara hacia el centro, donde los plasmas chocan entre sí y encienden la reacción de fusión.

Otro diferenciador clave del enfoque de fusión de TAE es el combustible que utiliza. La fuente más común de combustible para las reacciones de fusión es el deuterio y el tritio, que son formas de hidrógeno, el  elemento más abundante en el universo. El deuterio se produce naturalmente, pero el tritio tiene que ser producido. 

Pero el proceso de fusión de TAE utiliza hidrógeno-boro como combustible. El hidrógeno-boro no necesita tener una cadena de suministro de procesamiento de tritio, lo que TAE cuenta como un beneficio. El desafío, sin embargo, es que una fuente de combustible de hidrógeno y boro requiere temperaturas mucho más altas que una fuente de combustible de deuterio y tritio.

Fuente: CNBC