La Agencia Espacial Europea (ESA) ha iniciado discusiones técnicas preliminares con SpaceX de Elon Musk que podrían conducir al uso temporal de sus lanzadores después de que el conflicto de Ucrania bloqueó el acceso occidental a los cohetes Soyuz de Rusia.

El competidor estadounidense privado de Arianespace de Europa se ha convertido en un competidor clave para llenar un vacío temporal junto a Japón e India, pero las decisiones finales dependen del calendario aún no resuelto para el retraso del cohete Ariane 6 de Europa.

«Diría que estamos discutiendo dos opciones y media. Una es SpaceX, eso está claro. Otra es posiblemente Japón«, dijo a Reuters el director general de la ESA, Josef Aschbacher.

«Japón está esperando el vuelo inaugural de su cohete de próxima generación. Otra opción podría ser India«, agregó en una entrevista.

«SpaceX, diría, es el más operativo de esos y, sin duda, uno de los lanzamientos de respaldo que estamos viendo«.

Aschbacher dijo que las conversaciones permanecían en una fase exploratoria.

«Por supuesto, debemos asegurarnos de que sean adecuados. No es como subirse a un autobús«, dijo. Por ejemplo, la interfaz entre el satélite y el lanzador debe ser adecuada y la carga útil no debe verse comprometida por tipos desconocidos de vibraciones de lanzamiento.

«Estamos analizando esta compatibilidad técnica, pero aún no hemos solicitado una oferta comercial. Solo queremos asegurarnos de que sea una opción para tomar una decisión sobre la solicitud de una oferta comercial en firme«, dijo Aschbacher.

SpaceX no respondió a una solicitud de comentarios.

El Falcon 9 de SpaceX ya se ha llevado a otros clientes rompiendo lazos con el sector espacial cada vez más aislado de Moscú en medio del conflicto de Ucrania, pero una misión europea de alto perfil podría verse como una victoria significativa para el fabricante de cohetes estadounidense.

Sin embargo, Aschbacher enfatizó que cualquier solución de respaldo sería temporal y agregó que no estaba preocupado por el futuro de Ariane 6.

La firma de Internet satelital OneWeb, un competidor de la empresa de Internet satelital Starlink de SpaceX, reservó al menos un lanzamiento de Falcon 9 en marzo. También ha reservado un lanzamiento indio.

El lunes, Northrop Grumman reservó tres misiones Falcon 9 para transportar cargamentos de la NASA a la Estación Espacial Internacional mientras diseña una nueva versión de su cohete Antares, cuyos motores de fabricación rusa fueron retirados por Moscú en respuesta a las sanciones.

‘LLAMADA DE DESPERTAR’

Europa hasta ahora ha dependido del Vega italiano para cargas útiles pequeñas, el Soyuz de Rusia para los medianos y el Ariane 5 para misiones pesadas. Su próxima generación Vega C debutó el mes pasado y el nuevo Ariane 6, diseñado en dos versiones para reemplazar tanto al Ariane 5 como al Soyuz, se retrasó hasta el próximo año.

Aschbacher dijo que un cronograma Ariane 6 más preciso sería más claro en octubre después de las pruebas actuales de encendido en caliente. Luego, la ESA finalizará un plan de respaldo que se presentará a los ministros de las 22 naciones de la agencia en noviembre, dijo, y agregó que el retraso más reciente de Ariane 6 no fue el resultado de ningún nuevo contratiempo significativo.

«Pero sí, la probabilidad de que se necesiten lanzamientos de respaldo es alta«, dijo. «El orden de magnitud es sin duda un buen puñado de lanzamientos para los que necesitaríamos soluciones provisionales«.

Aschbacher dijo que el conflicto de Ucrania ha demostrado que la estrategia de cooperación de una década de Europa con Rusia en el suministro de gas y otras áreas, incluido el espacio, ya no funciona.

«Esta fue una llamada de atención, que hemos sido demasiado dependientes de Rusia. Y esta llamada de atención, tenemos que esperar que los tomadores de decisiones se den cuenta tanto como yo, que tenemos que fortalecer realmente nuestra capacidad e independencia europea«.

Sin embargo, restó importancia a la posibilidad de que Rusia cumpla su compromiso de retirarse de la Estación Espacial Internacional (ISS).

El recién nombrado jefe espacial de Rusia, Yuri Borisov, dijo en una reunión televisada con el presidente Vladimir Putin el mes pasado que Rusia se retiraría de la EEI «después de 2024«.

Pero Borisov aclaró más tarde que los planes de Rusia no habían cambiado y los funcionarios occidentales dijeron que la agencia espacial rusa no había comunicado ningún nuevo plan de retirada.

«La realidad es que operativamente, el trabajo en la estación espacial continúa, diría casi nominalmente«, dijo Aschbacher a Reuters. «Dependemos unos de otros, nos guste o no, pero tenemos pocas opciones«.

 

Fuente: Reuters