En una concurrida calle del centro de la ciudad, tres bicicletas de reparto cruzan repentinamente el paso de peatones delante del automóvil. En el salpicadero del coche parecen pequeños bloques azules en 3D de un videojuego de los 90.

El volante gira solo una muesca y el vehículo reduce la velocidad hasta detenerse suavemente, mientras el conductor de seguridad observa desde el asiento del pasajero.

El vehículo es uno de los cien robotaxis cargados de sensores pertenecientes a la empresa emergente DeepRoute.ai que recorren el denso distrito comercial central de Futian en el centro tecnológico del sur de China, Shenzhen, dando 50.000 viajes de prueba a pasajeros en el último año.

Si bien se considera que Estados Unidos está tomando la delantera en las pruebas de tecnología de vehículos autónomos (AV), en Shenzhen la industria parece estar cambiando de marcha, y los robotaxis de prueba se están convirtiendo rápidamente en algo común.

La unidad Apollo de Baidu Inc, Pony respaldada por Toyota Motor Corp, Weride respaldada por Nissan, Auto X respaldada por Alibaba y Deeproute han estado realizando pruebas navegando en el difícil entorno de la ciudad, con frecuentes peatones imprudentes y omnipresentes e-scooters.

Si el AV tiene un conductor detrás del volante, el conductor será responsable en caso de accidente. Si el automóvil no tiene conductor, el propietario del vehículo será el responsable. Si un defecto provoca un accidente, el propietario del automóvil puede solicitar una compensación al fabricante.

«Si quiere más automóviles, eventualmente habrá accidentes, por lo que estas regulaciones son muy importantes para el despliegue masivo», dijo Maxwell Zhou, director ejecutivo de DeepRoute, hablando en las oficinas de la compañía en un parque tecnológico cerca de la frontera con Hong Kong.

«Esto no es un verdadero sin conductor, pero es un gran hito».

PALANCA DE CAMBIOS

Hasta ahora, Estados Unidos se ha adelantado en las pruebas de AV, con California dando luz verde a las pruebas en carreteras públicas a partir de 2014, lo que permitió a Waymo LLC, Cruise y Tesla de Alphabet Inc. acumular millones de millas en pruebas en carretera.

Pero China tiene el pie en el acelerador, con Beijing haciendo AV un área clave en su último plan de cinco años. Shenzhen quiere que su industria de vehículos inteligentes alcance ingresos de 200.000 millones de yuanes para 2025.

En mayo del año pasado, el director ejecutivo de Cruise, Dan Amann, advirtió al presidente Joe Biden que las normas de seguridad de EE. UU. corrían el riesgo de que la industria AV del país se quedara atrás de China, con el «enfoque de arriba hacia abajo y dirigido centralmente» de este último.

Deeproute tiene como objetivo tener 1.000 taxis robotizados con conductores de seguridad en las carreteras de Shenzhen en los próximos años, cuando se esperan regulaciones más detalladas.

Pero en una ciudad con una flota estatal de 22.000 taxis eléctricos de BYD, con sede en Shenzhen, donde un viaje de 20 km (12 millas) cuesta alrededor de 60 yuanes (9 dólares), los costos de producción de los vehículos autónomos deberán reducirse antes que los taxis robotizados. son comercialmente viables, dijo Zhou.

Deeproute y otras compañías de robotaxi apuestan por la producción en masa para reducir costos y recopilar datos. Deeproute vende sus soluciones de manejo a marcas de automóviles por alrededor de $3,000.

Zhou ve a DJI Technology Co de Shenzhen como un modelo a seguir, con la compañía utilizando costos de hardware más bajos y cadenas de suministro integradas para convertirla en el jugador dominante en el espacio comercial de drones en todo el mundo.

El 21 de julio, Baidu anunció un nuevo AV con volante desmontable que usará para robotaxis el próximo año, a 250.000 yuanes por unidad, casi la mitad del precio de su generación anterior.

«Nos estamos moviendo hacia un futuro en el que tomar un robotaxi será la mitad del costo de tomar un taxi hoy», dijo el director ejecutivo de Baidu, Robin Li, en la conferencia mundial de Baidu.

RANAS EN UN POZO

La cadena de suministro y los costos más bajos de Shenzhen le dan una gran ventaja de producción sobre Silicon Valley, pero el fabricante de soluciones AV David Chang no quiere estar limitado a un solo mercado.

«En Shenzhen, el costo de capital es un tercio para California, porque tenemos los proveedores de baterías, tenemos los sensores, tenemos la mayor parte de la integración», dijo el CEO y fundador de Whale Dynamic, con sede en Shenzhen.

«Pero los ingresos son una doceava parte para California, por lo que podría no ser un negocio elegante», dijo.

Deeproute, Weride y Pony.ai también tienen oficinas en Silicon Valley, con equipos de I+D y pruebas en ambas ubicaciones.

«No queremos encogernos en un pozo y pelear con otras ranas. Queremos saltar de ese pozo», dijo Chang.

Con Reuters