Celsius, una controvertida plataforma de préstamo de criptomonedas, anunció este lunes que estaba pausando todos los retiros, causando más dolor en el frágil mercado de las criptomonedas.

Celsius es uno de los jugadores más grandes en el naciente espacio de préstamos criptográficos, con más de 8 mil millones de dólares prestados a clientes y casi 12 mil millones en activos bajo administración a partir de mayo. El grupo, que ofrece a los usuarios tasas de interés más altas que el promedio en sus depósitos, es esencialmente el equivalente criptográfico de un banco, pero sin los estrictos requisitos de seguro que enfrentan los prestamistas tradicionales.

“Debido a las condiciones extremas del mercado, hoy anunciamos que Celsius pausará todos los retiros, intercambios y transferencias entre cuentas”, dijo la compañía en un memorando a los clientes este lunes.

La medida ha generado preocupaciones sobre la solvencia de Celsius. La firma ha visto el valor de sus activos más de la mitad desde octubre, cuando manejó 26 mil millones de dólares en fondos de clientes. El token CEL de Celsius también ha borrado el 97 % de su valor en el mismo período de tiempo.

Celsius es el mayor tenedor de CEL, un token que alienta a las personas a comprar para ganar recompensas y obtener descuentos en las tasas de préstamo.

“Actuar en interés de nuestra comunidad es nuestra principal prioridad”, indicó Celsius en el memorando. “En servicio de ese compromiso y para cumplir con nuestro marco de gestión de riesgos, hemos activado una cláusula en nuestros Términos de uso que permitirá que se lleve a cabo este proceso. Celsius tiene activos valiosos y estamos trabajando diligentemente para cumplir con nuestras obligaciones”.

Bitcoin y otras criptomonedas recibieron una paliza en las noticias. El activo digital más grande del mundo cayó un 8 % a 25,287 dólares, según datos de Coin Metrics, cayendo a mínimos no vistos desde diciembre de 2020. Ether cayó un 8 % a 1,329 dólares, mientras que el token CEL de Celsius se desplomó más del 50 %.

Viene inmediatamente después de la fusión de 60 mil millones de dólares de la publicitada moneda estable terraUSD. El colapso aumentó los temores de los reguladores sobre los productos criptográficos que ofrecen a los inversores rendimientos inusualmente altos. Anchor, un servicio de préstamos, una vez prometió a los usuarios tasas de interés de hasta el 20 % sobre sus tenencias de terraUSD, una moneda que siempre tuvo un valor de $1.

Los participantes del mercado han sugerido que Celsius tenía exposición a la moneda estable terraUSD ahora colapsada. Celsius lo ha negado.

La semana pasada, la compañía dijo que no había tenido problemas para cumplir con las solicitudes de retiro. Celsius dijo que tenía las reservas y “más que suficiente” del éter de criptomonedas para cumplir con las obligaciones.

En abril, el jefe de Celsius, Alex Mashinsky, dijo a CNBC que su empresa tiene una garantía promedio del 300 % por cada préstamo que ofrece a los inversores minoristas, mientras que para los inversores institucionales emite préstamos sin garantía.

“Hemos estado haciendo esto durante cinco años, más que nadie”, dijo en ese momento. “El negocio va muy bien”.

Horas antes de anunciar la congelación de los retiros de cuentas, Mashinsky arremetió contra un criptoinversionista que expresó su preocupación por Celsius.

″¿Conoces a una sola persona que tenga problemas para retirarse de Celsius?” preguntó Mashinsky, antes de acusar al inversionista de difundir “información errónea”.

Los préstamos criptográficos siguen siendo en gran medida un área gris regulatoria. Los reguladores del mercado estadounidense creen que muchos de los productos deben tratarse como valores sujetos a normas estrictas para garantizar la protección de los inversores.

En febrero, BlockFi, un competidor de Celsius, recibió una multa de 100 millones de dólares de la Comisión de Bolsa y Valores y 32 estados, que lo acusaron de violar las leyes de valores. El propio Celsius recibió cartas de cese y desistimiento desde cuatro estados de EE.UU.

Vijay Ayyar, director internacional de la criptobolsa Luno, dijo que la decisión de Celsius de pausar los retiros había exacerbado la liquidación de las criptomonedas, que ya se han visto presionadas debido a las preocupaciones sobre el aumento de la inflación y las tasas de interés más altas.

“La debacle de Luna/Terra potencialmente tiene muchos esqueletos ocultos en el armario, que ahora estamos viendo salir”, dijo Ayyar a CNBC.

“La confianza en estos productos de rendimiento definitivamente se ve afectada y probablemente veremos una regulación generalizada de dichos productos en el corto plazo”.

Nexo, otra empresa de criptopréstamos, dijo que envió a Celsius una carta el domingo ofreciéndole adquirir su cartera de préstamos garantizados, pero la empresa se negó.

“Como señal de buena voluntad y en un intento de apoyar el ecosistema de activos digitales en estos tiempos difíciles, ayer nos comunicamos con el equipo de Celsius para ofrecer nuestro apoyo, pero nuestra ayuda fue rechazada”, indicó a CNBC Antoni Trenchev, CEO de Nexo.

“Creemos firmemente que se puede hacer mucho para ayudar a los clientes de Celsius de varias maneras diferentes”.

Los problemas de Celsius han reavivado las preocupaciones sobre el riesgo de un contagio más amplio del mercado de las criptomonedas. Tether, la moneda estable más grande del mundo, se mantuvo por debajo de su paridad de $1 este lunes en varios exchanges importantes cuando los inversores abandonaron el token. Celsius tomó prestados 500 millones de dólares en tokens Tether, publicando bitcoins como garantía.

Tether, que realizó una inversión de capital en Celsius, dijo que no enfrentaría ninguna consecuencia por su participación en las reservas de la moneda estable.

“La actividad de préstamo de Tether con Celsius (como con cualquier otro prestatario) siempre ha estado sobregarantizada y no tiene impacto en nuestras reservas”, dijo la compañía en un comunicado.

El administrador del segundo fondo de pensiones más grande de Canadá, la Caisse de dépôt et placement du Québec, también invirtió en Celsius.