El gigante de las criptomonedas Binance ha procesado transacciones iraníes por un valor de 8.000 millones de dólares desde 2018 a pesar de las sanciones de Estados Unidos destinadas a aislar a Irán del sistema financiero mundial, según muestran los datos de blockchain.

Casi todos los fondos, unos 7.800 millones de dólares, fluyeron entre Binance y Nobitex, el exchange de criptomonedas más grande de Irán, según una revisión de datos del principal investigador estadounidense de blockchain, Chainalysis. Nobitex ofrece orientación en su sitio web sobre cómo eludir las sanciones.

Tres cuartas partes de los fondos iraníes que pasaron a través de Binance estaban en una criptomoneda de perfil relativamente bajo llamada Tron que brinda a los usuarios la opción de ocultar sus identidades. En una publicación de blog el año pasado, Nobitex alentó a los clientes a usar Tron, un token de nivel medio, para comerciar de forma anónima sin «poner en peligro los activos debido a las sanciones».

La escala de los flujos criptográficos iraníes de Binance, y el hecho de que continúan, no se ha informado anteriormente.

Los nuevos hallazgos se producen cuando el Departamento de Justicia de Estados Unidos está investigando posibles violaciones de las reglas de lavado de dinero por parte de Binance, que domina la criptoindustria de 1 billón de dólares, con más de 120 millones de usuarios. Las transacciones ponen a la compañía en riesgo de infringir las prohibiciones estadounidenses de hacer negocios con Irán, dijeron abogados y expertos en sanciones comerciales.

En julio, Reuters reveló que Binance seguía prestando servicios a clientes en Irán y que la popularidad de la bolsa en la república islámica era conocida dentro de la empresa. Fue una de una serie de investigaciones de Reuters sobre el historial problemático de Binance con el cumplimiento de la normativa financiera. El día de la publicación de ese artículo, Binance dijo en una publicación de blog que sigue las reglas de sanciones internacionales contra Irán y bloquea el acceso a la plataforma a cualquier persona que se encuentre allí. El fundador multimillonario del intercambio, Changpeng Zhao, tuiteó: «Binance prohibió a los usuarios iraníes después de las sanciones, 7 se perdieron/encontraron una solución, fueron prohibidos más tarde de todos modos».

Binance no respondió preguntas detalladas sobre las nuevas transacciones descubiertas por Reuters. En un comunicado, el portavoz Patrick Hillmann dijo: «Binance.com no es una empresa estadounidense, a diferencia de otras plataformas que están expuestas a estas mismas entidades sancionadas por EE. UU. Sin embargo, hemos tomado medidas proactivas para limitar nuestra exposición al mercado iraní». con socios de la industria y herramientas internas.

Binance se niega a dar detalles de la ubicación o la entidad detrás de su intercambio Binance.com.

Nobitex no respondió a las preguntas de este artículo. Tampoco Tron Network, con sede en las Islas Vírgenes Británicas, y su fundador Justin Sun.

En agosto de 2021, Binance anunció que los clientes ya no podrían abrir cuentas ni utilizar sus servicios sin identificación. Pero desde entonces, la bolsa ha procesado casi 1050 millones de dólares en operaciones directamente desde Nobitex y otras bolsas iraníes, según los datos de Chainalysis, que se extienden hasta noviembre de este año. Desde el tuit de Zhao en julio, Binance ha procesado alrededor de 80 millones de dólares en transacciones iraníes.

Hillmann dijo en la declaración de Binance que la compañía requiere verificaciones completas de «Conozca a su cliente» para todos los usuarios y que los residentes de Irán tienen prohibido abrir o mantener una cuenta. Estamos actualizando continuamente los procesos y la tecnología a medida que aprendemos sobre nuevos riesgos y exposiciones potenciales. Como resultado de estos esfuerzos, incluido el monitoreo de transacciones en tiempo real en coordinación con proveedores externos, entre junio de 2021 y noviembre de 2022, la exposición de Binance a entidades vinculadas a Irán ha experimentado una disminución exponencial.

Los datos revisados ​​por Reuters muestran que, en total, unos 2950 millones de dólares en criptomonedas se movieron directamente entre los intercambios iraníes y Binance desde 2018.

Otros 5 mil millones de dólares en criptomonedas se movieron entre los exchanges iraníes y Binance a través de capas de intermediarios, según revelan los datos. Los reguladores dicen que tales flujos «indirectos» deberían ser una señal de alerta para los intercambios de criptomonedas, un indicador de posible lavado de dinero y evasión de sanciones. Los usuarios de criptomonedas que buscan cubrir sus huellas a menudo usan técnicas sofisticadas para crear cadenas complejas de transferencias de criptomonedas.

Nobitex aconseja a sus 4 millones de clientes en su sitio web que eviten «la transferencia directa» de criptomonedas entre plataformas de criptomonedas iraníes y extranjeras para «mantener la seguridad».

El portavoz de Binance, Hillmann, dijo a Reuters en junio, en relación con la exposición indirecta del intercambio a fondos ilícitos, que «lo que es importante tener en cuenta no es de dónde provienen los fondos, ya que los criptodepósitos no se pueden bloquear, sino qué hacemos después de que se depositan los fondos”. Dijo que Binance utiliza el monitoreo de transacciones y las evaluaciones de riesgo para «garantizar que los fondos ilegales sean rastreados, congelados, recuperados y/o devueltos a su propietario legítimo».

Además del token Tron, el resto de las transacciones iraníes se realizaron en las principales criptomonedas bitcoin, ether, tether y XRP, y un token más pequeño, litecoin.

Binance es el mercado más grande para operar con Tron, según datos de la industria. Algunos otros exchanges importantes, incluidos Coinbase y Gemini, regulados por Estados Unidos, no incluyen el token.

Hasta hace poco, Tron ha volado en gran medida por debajo del radar de los rastreadores de criptomonedas. El líder del mercado, Chainalysis, utilizado por las agencias gubernamentales de EE.UU., solo comenzó a respaldar completamente el rastreo de Tron este mayo, según un correo electrónico que Chainalysis envió a un cliente.

El conjunto de datos de Tron detalla más de 1,15 millones de transferencias directas entre Binance y Nobitex desde abril de 2020, cuando se registraron los primeros flujos de Tron. Los datos incluyen direcciones de billetera y un número de identificación único para cada transacción.

Reuters obtuvo las cifras de Tron, junto con más conjuntos de datos que cubren los otros tokens criptográficos, de tres empresas con acceso al software de investigación Reactor de Chainalysis. Reuters cotejó las cifras de cada empresa. Una cuarta empresa también confirmó algunas de las cifras sobre transferencias directas con base en un conjunto de datos separado compilado con un software diferente.

Reuters pone a disposición aquí los datos de transacciones directas desde el 20 de agosto de 2021, que ascienden a alrededor de 1 mil millones de dólares.

El volumen total de transacciones iraníes que fluyen a través de Binance es mucho mayor que a través de cualquier otro intercambio, según muestran los datos. Después de Binance, el siguiente intercambio más popular para los usuarios de Nobitex desde 2018 fue KuCoin, con sede en Seychelles, que procesó 820 millones de dólares en transacciones directas e indirectas.

KuCoin y otros seis intercambios iraníes en el conjunto de datos (CoinNik Market, Iranicard, Rabex, Wallex, Sarmayex y Tether Land) no respondieron a las solicitudes de comentarios.

RIESGO DE SANCIONES

Binance ha crecido explosivamente desde su lanzamiento en 2017. La compañía amplió su alcance desde las criptomonedas el mes pasado al invertir 500 millones de dólares en la compra de Twitter por parte del jefe de Tesla, Elon Musk.

El enfoque principal de la investigación del Departamento de Justicia de Estados Unidos es si Binance violó las leyes contra el lavado de dinero de EE.UU. Como parte del caso, en curso desde 2018, el departamento también está investigando a Binance por posibles violaciones de sanciones penales en relación con Irán, dijeron tres personas con conocimiento de la investigación. A finales de 2020, el departamento buscó registros de Binance sobre su programa de cumplimiento, incluidos todos los documentos relacionados con la transferencia de criptofondos para personas o entidades en países como Irán.

El Departamento de Justicia se negó a comentar.

El gobierno de EE.UU. volvió a imponer sanciones en 2018 a Irán que habían sido suspendidas tres años antes como parte del acuerdo nuclear de Irán con las potencias mundiales. Occidente y las Naciones Unidas han apuntado a Teherán desde 1979 con sanciones por su programa nuclear, junto con presuntas violaciones de derechos humanos y apoyo al terrorismo.

Seis abogados y expertos en sanciones dijeron que las transacciones iraníes documentadas por Reuters ponen a Binance en riesgo de sanciones «secundarias» estadounidenses, diseñadas para evitar que empresas no estadounidenses hagan negocios con entidades sancionadas o ayuden a los iraníes a evadir el embargo comercial estadounidense. Las sanciones secundarias pueden bloquear el acceso de una empresa al sistema financiero estadounidense.

Binance también podría estar expuesto a sanciones «primarias» directas si la empresa tiene lo que el Departamento del Tesoro de EE.UU. llama un «nexo con Estados Unidos», dijeron los abogados y expertos. Dichos enlaces pueden incluir cualquier entidad constituida en los EE.UU. o transacciones procesadas a través del sistema financiero de los EE.UU. o utilizando el dólar, dijeron. El Tesoro no respondió a una solicitud de comentarios.

En 2019, Standard Chartered de Gran Bretaña acordó pagar casi 930 millones de dólares a las autoridades estadounidenses por violaciones de sanciones penales que incluyeron mover alrededor de 240 millones a través de instituciones financieras estadounidenses para clientes iraníes. Standard Chartered aceptó la responsabilidad por las violaciones. El banco francés BNP Paribas acordó en 2014 declararse culpable de violar las sanciones de Estados Unidos a países como Irán y pagar 8.900 millones de dólares. Ambos bancos se comprometieron a mejorar sus controles.

Binance dice que no acepta clientes en los Estados Unidos. En cambio, los clientes estadounidenses son dirigidos a un intercambio separado llamado Binance.US, administrado por una empresa estadounidense que desde 2019 está registrada en el Tesoro como una empresa de servicios monetarios.

El CEO de Binance, Zhao, ha descrito a Binance.US como una «entidad totalmente independiente». Reuters informó en octubre que, de hecho, controlaba la bolsa estadounidense y dirigía su gestión desde el exterior. Un asesor de Binance, en un mensaje a los ejecutivos en 2018, describió la operación estadounidense como una «subsidiaria de facto».

En una publicación de blog posterior a ese artículo, Zhao reafirmó que Binance.US «opera independientemente de Binance.com».

La gran mayoría de los 8 mil millones de dólares en transacciones criptográficas iraníes identificadas por Reuters involucraron el exchange principal de Binance. Pero Binance.US también procesó transacciones criptográficas por valor de 1.5 millones de los exchanges iraníes Nobitex, Wallex y Tether Land, según muestran los datos de Chainalysis.

Las entidades estadounidenses que violen las sanciones de Irán pueden enfrentar multas penales de hasta 1 millón de dólares por violación. Las personas involucradas pueden enfrentar penas de cárcel de hasta 20 años. En octubre, el Tesoro multó a Bittrex, el exchange de criptomonedas con sede en Seattle, con 24 millones de dólares por violar las sanciones impuestas a Irán y otros países al procesar transacciones de criptomonedas por valor de más de 260 millones de dólares. Bittrex dijo en ese momento que estaba «complacido de haber resuelto completamente» el asunto.

Contactado para este artículo, un portavoz de Binance.US dijo que las cifras de Reuters para sus transacciones con los exchanges iraníes no eran precisas y que incluir «datos transaccionales directos e indirectos de Chainalysis combina e infla el volumen que usted cita». El portavoz no proporcionó una cifra alternativa.

Binance.US «se adhiere a todas las normas estadounidenses aplicables que rigen los intercambios de activos digitales y solo permite el comercio por parte de entidades que han completado un «riguroso proceso de selección», dijo el portavoz.

Nobitex y los otros exchanges de cifrado iraníes no han sido sancionados por los Estados Unidos. Reuters no encontró evidencia de que personas, empresas u organizaciones iraníes sancionadas usaran Binance o Binance.US.

«LA MEJOR OPCIÓN»

Nobitex, el exchange iraní más grande, se lanzó en 2017. Su cofundador y director ejecutivo, Amirhosein Rad, hizo un doctorado en filosofía e ingeniería química en la Universidad Tecnológica Sharif de Irán, según muestra su perfil de LinkedIn.

El objetivo de Nobitex, declarado en su página de LinkedIn a principios de este año, es permitir que los iraníes inviertan en criptomonedas a pesar de «la sombra de las sanciones». A medida que las sanciones han afectado la capacidad de Irán para hacer negocios con el mundo exterior, las criptomonedas se han vuelto populares allí para el comercio transfronterizo. El exchange dijo que sirve como un «puente seguro entre 3,5 millones de iraníes y el mundo de las criptomonedas».

Nobitex dijo en su informe anual de 2021 que procesa el 70 % de las criptotransacciones iraníes. El exchange ha recomendado que sus clientes usen Binance en múltiples publicaciones en su sitio web y canales de redes sociales, tan recientemente como este año.

Los usuarios de Nobitex comenzaron a mover bitcoin a través de Binance en abril de 2018, según muestran los datos de Chainalysis.

En una guía comercial en el sitio web de Nobitex, publicada por primera vez en 2019 y actualizada en octubre, Nobitex aconsejó a los usuarios que abrieran cuentas para convertir sus riales iraníes en criptomonedas y luego realizar transferencias a una moneda extranjera como Binance, a la que llamó «la más confiable». «Publicaciones posteriores en 2020 dijeron que para nosotros, los iraníes, Binance sigue siendo la mejor opción y que Binance causa menos problemas para los usuarios iraníes«.

Teniendo en cuenta el riesgo que representan las sanciones de EE.UU., los términos de uso públicos de Nobitex recomiendan a los clientes evitar la «transferencia directa» de criptomonedas de Nobitex a Binance y, en su lugar, crear múltiples billeteras digitales para mover fondos en etapas separadas.

El volumen de transacciones de Tron entre Nobitex y Binance aumentó desde agosto de 2020, según mostraron los datos de Chainalysis.

Ese mismo mes, el fundador de Tron, Sun, dijo en Twitter que la moneda digital había habilitado una nueva característica que permitía a los comerciantes enmascarar sus identidades. Sun escribió que la función, conocida como zk-SNARK, «protegería los datos de los usuarios con la protección de privacidad más sólida de la industria».

El Departamento de Justicia en un artículo publicado en una revista el año pasado dijo que la función permite el desarrollo de «criptomonedas mejoradas con anonimato» que atraen a los delincuentes «como tiburones para cebar» mientras «buscan privacidad para ocultar su conducta».

Nobitex recomendó que los usuarios abran billeteras digitales con Binance para comprar Tron debido a su «alta seguridad». Una publicación de blog de Nobitex en julio de 2021 decía que zk-SNARK era clave para mantener «ocultos» a quienes enviaban y recibían criptografía.

Los clientes de Nobitex siguieron pudiendo usar Binance para intercambiar Tron y otros tokens criptográficos después de que Binance reforzó sus controles sobre los clientes el 20 de agosto de 2021, según los datos. Binance procesó transacciones directas de Nobitex por un total de más de mil millones de dólares entre esa fecha y noviembre de este año, superando con creces cualquier otro intercambio internacional, mostró. Recientemente, en octubre, 20 millones de dólares en Tron fluyeron directamente entre Binance y Nobitex, según muestran los datos.

Los iraníes sancionados por el Tesoro de EE.UU. por ciberataques y actividades de ransomware han utilizado Nobitex, según un informe de Chainalysis de septiembre. Entre 2015 y 2022, las billeteras digitales de los iraníes sancionados recibieron más de 230,000 dólares en fondos de ransomware de bitcoin, dijo Chainalysis, y la mayoría de las criptomonedas se enviaron a Nobitex.

El Tesoro dijo el mismo mes que todos los iraníes sancionados estaban afiliados al Cuerpo de la Guardia Revolucionaria Islámica, una facción poderosa que controla un imperio empresarial, así como fuerzas armadas y de inteligencia de élite en Irán. Las autoridades iraníes no respondieron a una solicitud de comentarios. El Ministerio de Relaciones Exteriores de Irán calificó las sanciones estadounidenses de «unilaterales, ilegales y crueles».

Fuente: Reuters