Airbus está lanzando una instalación en el Reino Unido centrada en tecnologías de hidrógeno, un movimiento que representa el último intento de la empresa para respaldar el diseño de su próxima generación de aviones.

En un comunicado el miércoles, Airbus dijo que el Centro de Desarrollo de Cero Emisiones en Filton, Bristol, ya había comenzado a trabajar en el desarrollo de la tecnología.

Uno de los principales objetivos del sitio se centrará en el trabajo en lo que Airbus llamó un “sistema de combustible criogénico rentable” que necesitará su avión ZEROe.

Los detalles de tres aviones conceptuales de “hidrógeno híbrido” de cero emisiones bajo el apodo ZEROe se dieron a conocer en septiembre de 2020. Airbus ha dicho que quiere desarrollar “aviones comerciales de cero emisiones” para el año 2035.

La ZEDC en el Reino Unido se unirá a otros sitios similares en España, Alemania y Francia. “Se espera que todos los ZEDC de Airbus estén en pleno funcionamiento y listos para las pruebas en tierra con el primer tanque de hidrógeno criogénico completamente funcional durante 2023, y con pruebas de vuelo a partir de 2026”, dijo la compañía.

La huella ambiental de la aviación es significativa, y el Fondo Mundial para la Naturaleza la describe como “una de las fuentes de más rápido crecimiento de las emisiones de gases de efecto invernadero que impulsan el cambio climático global”. WWF también dice que los viajes aéreos son “actualmente la actividad más intensiva en carbono que un individuo puede realizar”.

Apenas esta semana, grupos ambientalistas iniciaron acciones legales contra KLM, alegando que el gigante de la aviación holandés estaba engañando al público sobre la sustentabilidad de los vuelos.

KLM fue notificado de la demanda el mismo día de la reunión general anual de la empresa. Un portavoz confirmó que el grupo había recibido la carta y dijo que estudiaría su contenido.

Esperanzas para el hidrógeno

En una entrevista con CNBC a principios de este año, el director ejecutivo de Airbus, Guillaume Faury, dijo que la aviación “potencialmente enfrentará obstáculos importantes si no logramos descarbonizar al ritmo adecuado”.

Faury, quien habló con Rosanna Lockwood de CNBC, expuso una serie de áreas en las que se estaba enfocando su firma. Estos incluían asegurar que los aviones quemaran menos combustible y emitieran menos dióxido de carbono.

Además, el avión que la empresa estaba entregando ahora tenía una capacidad certificada para un 50 % de combustible de aviación sostenible en sus tanques.

“Necesitamos ver que la industria SAF avance, se desarrolle, crezca para servir a las aerolíneas y poder utilizar esa capacidad del 50% de SAF”, dijo. “Llegaremos al 100% para fines de la década”.

Lo anterior representó una “parte muy importante de lo que estamos haciendo”, explicó Faury. “El próximo es mirar el futuro a mediano y largo plazo para llevar al mercado el avión de hidrógeno porque esta es realmente la solución definitiva”, dijo, y señaló que se requerirían muchos compromisos de ingeniería, investigación y capital. 

Descrito por la Agencia Internacional de Energía como un “portador de energía versátil”, el hidrógeno tiene una amplia gama de aplicaciones y se puede implementar en una amplia gama de industrias.

Se puede producir de varias maneras. Un método incluye el uso de electrólisis, con una corriente eléctrica que divide el agua en oxígeno e hidrógeno.

Si la electricidad utilizada en este proceso proviene de una fuente renovable como la eólica o la solar, algunos lo llaman hidrógeno verde o renovable. La gran mayoría de la generación de hidrógeno se basa actualmente en combustibles fósiles.

Airbus no es la única empresa que está considerando el uso de hidrógeno en la aviación. En octubre pasado, se anunciaron planes para operar vuelos comerciales de hidrógeno y electricidad entre Londres y Róterdam, y los que están detrás del proyecto esperan que despegue en 2024.

En ese momento, la empresa de aviación ZeroAvia dijo que estaba desarrollando un avión de 19 plazas que “volaría completamente con hidrógeno”. En septiembre de 2020, un avión de pila de combustible de hidrógeno de seis plazas de la compañía completó su vuelo inaugural.

Fuente: CNBC